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Fiebre por el nuevo “oro blanco”Fever for the new “white gold”

Los salares ubicados en Salta, Jujuy y Catamarca viven una intensa actividad exploratoria, con numerosos emprendimientos en diverso grado de avance, y con relevantes cifras en términos de inversión.
Salt pans in Salta, Jujuy and Catamarca are being scoured by numerous projects at different stages of development which promise to attract significant investment to the region.

Las provincias de Salta, Jujuy y Catamarca, ubicadas al noroeste de Argentina, conforman el triángulo del litio de este país. Más de una decena de empresas buscan este mineral y ya hay dos que están en producción.

Al respecto, uno de los hitos a la fecha es el anuncio de construcción de la mina de litio Olaroz, el cual fue recibido por la misma Presidenta Cristina Fernández de Kirchner. No solamente se aplaudió la millonaria inversión comprometida por parte de la empresa Sales de Jujuy, de US$276 millones, sino también la participación de la provincia como socia, a través de la estatal Jujuy Energía y Minería Sociedad del Estado (JEMSE), con un 8,5% de la propiedad.

La faena tiene previsto iniciar sus operaciones en 2014 y alcanzar a partir de 2016 una producción de 16.400 ton/año de carbonato de litio (con una concentración del 99,5%) y de 10.000 ton/año de cloruro de potasio, esto durante los 40 años que es el cálculo de su vida útil.

Para la etapa de construcción se considera el empleo directo de 120 personas, 80 pertenecientes a la localidad de Susques y 40 al resto del país, y de otras 400 como contratistas. “En la etapa de producción se prevé el empleo directo de 180 personas, unas 100 provenientes de Susques, 50 de Jujuy y 30 del resto del país; y de un centenar en calidad de contratistas”, precisa Carlos María Navarro, secretario de Minería e Hidrocarburos de Jujuy.

El desarrollo productivo del litio en la Puna jujeña es destacado por las autoridades mineras locales. Según Navarro, “la provincia cuenta con varios proyectos, en distintas etapas de desarrollo para la explotación de litio, potasio y otros elementos, provenientes de la salmuera de los salares”.

Otro proyecto que se encuentra en avanzado estado de análisis y evaluación es el que lleva adelante la empresa Exar S.A., cuyo objetivo es producir carbonato de litio a partir de las salmueras provenientes del Salar de Cauchari-Olaroz, en el Departamento de Susques. La implementación del proyecto está prevista en dos etapas: la primera, consiste en la producción de 20.000 ton/año de carbonato de litio y una inversión cercana a los US$220.750. La segunda considera una producción de 40.000 ton/año, a partir de 2018, con una inversión que ronda el doble del primer desembolso.

Ambas iniciativas se encuentran a distancias no mayores a 280 km desde San Salvador de Jujuy, y a una altura aproximada de 3.700 msnm.

“Hay otros proyectos en la etapa de exploración, en los salares y salinas de los departamentos de Susques y Tumbaya. Podemos decir que Jujuy posee importantes perspectivas de desarrollo en base a los emprendimientos mineros”, precisa Navarro.

EL ATRACTIVO DE SALTA
La provincia de Salta cuenta con una decena de empresas realizando campañas exploratorias por litio. ADY Resources ejecuta trabajos de avanzada e inició la producción de carbonato de litio a escala reducida en el Salar del Rincón, mientras que FMC-Minera del Altiplano produce cloruro de litio en el Departamento de General Güemes, con materia prima extraída en el lado catamarqueño del Salar del Hombre Muerto.

De acuerdo al registro minero, en Salta suman 510 las concesiones mineras por litio en 13 salares que hacen una superficie de 3.522 km2. “En estos momentos puedo decir que el 100% de la superficie de los salares está cubierta con concesiones mineras”, precisa Ricardo Salas, secretario de Minería de Salta.

FMC Minera del Altiplano y Lithium 1 SRL: En el Salar del Hombre Muerto la empresa FMC-Minera del Altiplano explota sales de litio. La empresa canadiense Lithium One Inc anunció la compra de concesiones mineras en una extensa superficie del mismo, en el sector norte y oriental, y tiene la intención de avanzar fuertemente en las otras etapas del proyecto y tomar una decisión a la brevedad sobre su viabilidad económica.

Ady Resources Limited: En el Salar del Rincón, la compañía invertirá más de US$300 millones en el montaje de tres plantas de beneficio de minerales de litio, boro y sulfato de sodio. Con esta inversión se generarán 250 puestos de trabajo permanente. Ya completó la primera etapa de construcción de una planta de producción de 1.200 ton/año de carbonato de litio en el propio yacimiento, la que se encuentra en operación. En el Salar de Río Grande, construye piletas de producción de sulfato de sodio tendientes a obtener uno de los insumos para la producción de carbonato de litio en el Salar del Rincón.

Lithea Sucursal Argentina y Ekeko S.A.: Lithea Sucursal Argentina hace exploración en el Salar de Pozuelos, donde se realizaron ensayos de caracterización física y química de la salmuera natural del salar. Ejecutan perforaciones para muestreo de salmueras en profundidad y estudian la influencia del porcentaje de evaporación. Lithea es la titular del proyecto, mientras que Ekeko SA es la gerenciadora en la etapa de exploración. Lithea es la única empresa que posee la totalidad de un salar en la Puna Argentina, y que no posee superficiarios ni comunidades originarias cercanas.

South American Salars S.A.: En el Salar de Salinas Grandes explora la empresa Orocobre-South American Salars, y continúa con trabajos de exploración profunda a efectos de definir las características de las salmueras en profundidad. En el Salar de Pocitos posee concesiones donde se estima iniciar trabajos exploratorios tendientes a definir su potencial económico por minerales de litio y potasio. Este salar tiene antecedentes por minerales de sulfato de sodio.

Compañía Minera Solitario Argentina S.A. El Salar de Llullaillaco tiene trabajos exploratorios realizados por la empresa Solitario Argentina S.A., que ha estado llevando a cabo estudios prospectivos superficiales y profundos, tendientes a definir el potencial minero existente en minerales de litio, potasio y boro.

BHP Billiton World Exploration Inc., Latin American Minerals Argentina S.A. –Exar- y Lacus Minerales S.A. El Salar de Arizaro es el de mayor superficie existente en el territorio de la provincia de Salta y es motivo de interés para las distintas empresas mineras que ejecutan trabajos de prospección superficial y profunda a efectos de definir su potencial minero. Destaca la existencia de concesiones mineras de las empresas BHP Billiton, Latin American y Lacus Minerals.

Potasio y Litio de Argentina S.A. (Rodinia Minerals) y Bolera Minera S.A. La empresa Rodinia Minerals, a través de su subsidiaria Potasio y Litio de Argentina S.A., ejecuta trabajos exploratorios en sus concesiones en los Salares de Diablillos, Ratones y Centenario. Los resultados obtenidos en Diablillos han permitido definir una zona de 2,5 km por 4 km con altas leyes de litio y potasio cercanas a la superficie. En función de estos valores continúan con un programa de perforación con diamantina a profundidad. Asimismo, la empresa Bolera Minera S.A. hace ensayos de concentración y trabajos geofísicos en otro sector del salar y amplió trabajos geofísicos en los Salares Centenario y Pastos Grandes. En este último, la empresa Ady Resources tiene concesiones junto a otros concesionarios locales.

Las inversiones realizadas en Salta por las empresas buscadoras de litio, entre los años 2010-2012, llegan a los US$107 millones. Y así como Jujuy tiene a JEMSE, la provincia de Salta tiene a la empresa Recursos Energéticos y Mineros Salta S.A. (REMSA) que posee algunas concesiones mineras y hace acuerdos con el sector privado. “No tiene áreas de investigación y en eso trabajamos para fortalecer su portafolio. Pero queremos que lo haga en iguales condiciones que lo hacen las privadas”, sostiene Ricardo Salas. REMSA tiene yacimientos de litio en la zona de Salinas Grandes, Hombre Muerto y en Arizaro.

Catamarca
En la provincia de Catamarca hay una empresa productora de carbonato de litio y dos proyectos en exploración. Uno de estos últimos es el de Lithium 1 en Sal de Vida, que está en etapa de factibilidad final, “y hay otra compañía que está en reserva y no la vamos a dar a luz todavía”, señala Rodolfo Micone, secretario de Minería de la provincia. “Tenemos expectativas con el litio, no son muchos los países que tienen reservas como nosotros, por eso hay que evaluar muy bien el mercado”, añade.

En cuanto al actor en operaciones se trata de Minera del Altiplano S.A. (MdA), que produce litio desde el año 1997 en su yacimiento del Salar del Hombre Muerto. La inversión inicial fue de alrededor de US$150 millones. “Estamos operando con 256 empleados en planta permanente y alrededor de 30 contratistas de servicios. Esperamos alcanzar hacia comienzos del próximo año unos 307 empleados en planta permanente”, comenta Daniel Chávez Díaz, presidente del directorio. MdA posee más de dos mil proveedores locales que anualmente reciben alrededor de US$36 millones, valor que fluctúa según la producción anual. La producción se exporta casi totalmente a Estados Unidos, Inglaterra, Alemania, China y Japón.

MdA planea un aumento del 30% de capacidad de extracción con el correspondiente incremento de producción de carbonato de litio, y una planta de cloruro de potasio con una capacidad de 54.000 ton. Esto demandará una inversión de US$55 millones y podría concluirse en 2013.

EMPRENDIMIENTO ARGENTINO
South American Salars (SAS) es una empresa argentina que se dedica a explorar áreas con potencial de litio y potasio en dicho país. “Como antecedente inmediato nuestro primer trabajo lo desarrollamos en el Salar de Olaroz; en 2004 se adquirieron las áreas y en 2006 se consiguió que Orocobre Limited aportara los fondos necesarios para su exploración y hoy esta empresa de capitales australianos se incorpora como nueva compañía productora de litio en el mercado mundial”, detalla el geólogo Miguel Peral, director y gerente de SAS.

Con el éxito y el know how adquirido, SAS se ha abocado a estudiar otras áreas de Argentina, es así que tiene más de 300.000 has de pedimentos mineros en 17 salares ubicados en las provincias de Salta, Catamarca y Jujuy, de los cuales los dos más avanzados son los proyectos Cangrejillo en Salta y Caucharí en Jujuy.

Actualmente la empresa planea avanzar a la etapa de prefactibilidad de Cangrejillo, para lo cual está haciendo pozos o sondeos de gran diámetro. Este tipo de trabajo permitirá visualizar la extractabilidad de las salmueras, su variación estacional y su comportamiento geoquímico en el tiempo. “Cangrejillo tiene recursos inferidos de 56,5 millones de m3 de salmuera a 795 mg/l de litio y 9.550 mg/l de potasio, lo que equivale a 239.200 ton de carbonato de litio (44.960 ton de metal de litio) y 1,03 millones de ton de potasa (KCl-equivalente a 539,850 ton de potasio) para una profundidad media de 13,3 m. La cubeta alcanza los 400 metros de profundidad, por lo que resta a futuro estudiar el potencial de estos metros faltantes”, detalla el ejecutivo. Basándose en estos datos se prevé una producción inicial de 10.000 ton de cloruro de potasio y entre 2.000 y 5.000 ton de carbonato de litio anuales por más de 20 años.

Las provincias del noroeste argentino están apostando fuerte por el litio.

Chile sale a defender su liderazgo
Argentina no está sola en esta carrera por aprovechar el atractivo que ofrece el litio. Chile, país que actualmente lidera la producción mundial de este producto, está promoviendo internacionalmente un proceso de Contratos Especiales de Operación de Litio (CEOL).

Pese a la abundancia de este recursoso en los salares del norte del país, hoy en día sólo dos empresas producen este mineral: SQM y SCL (Chemetall), esto debido a que en 1979 el litio fue declarado “no concesible”, por considerarse estratégico debido a su utilización en centrales nucleares de fusión. Sin embargo, este escenario se verá modificado con la puesta en marcha de los CEOL.

El subsecretario de Minería chileno, Pablo Wagner, explica: “tenemos que abrir un proceso que sea abierto a todos, transparente y que nos permita también, desde el punto de vista estatal, ojalá con Codelco, poder explorar y explotar litio, pero que también lo podamos hacer con otros actores, con mayor competencia, porque si nosotros no hacemos nada, otros países van a tomar esa oportunidad”, advierte.

A través de los CEOL se preserva para el Estado el dominio de los terrenos, concesionándose su exploración y posterior explotación de hasta 100.000 ton en 20 años. A través de este mecanismo, el Ejecutivo chileno considera lograr un beneficio total de US$350 millones para el Estado, a través del impuesto de primera categoría de las empresas y un royalty de 7%.

Según el calendario establecido, el 12 de septiembre tienen que estar presentadas las ofertas tanto administrativas como económicas, ya que el día 24 de septiembre se deberían asignar.

The provinces of Salta, Jujuy and Catamarca in northwest Argentina make up the country’s lithium triangle. More than ten companies are exploring for the mineral and two have already begun production.

One of the most important developments was the announcement of the construction of the Olaroz lithium mine, a move which was welcomed by President Cristina Fernandez de Kirchner herself. She not only applauded the multimillion dollar investment by Sales de Jujuy (valued at US$276 million), but also the participation of the provincial government in the project through state-owned mining and energy firm JEMSE with an 8.5% stake.

The mine is expected to begin operations in 2014 and will reach its capacity of 16,400 tons a year of lithium carbonate (99.5% purity) and 10,000 tons a year of potassium chloride from 2016. It will have a mine life of forty years.

The project will create 120 direct jobs during the construction phase, 80 of them from the town of Susques and 40 from the rest of the country. Another 400 will be employed through contractors. “During the production stage, it will create 180 direct jobs, of which 100 will come Susques, 50 from Jujuy and 30 from the rest of the country; plus another hundred through contractors,” says Carlos Maria Navarro, the province’s secretary for mining and hydrocarbons.

Local mining authorities highlight the development of lithium in Jujuy’s Andean highlands. According to Navarro, “the province has several projects at different stages of development to exploit lithium, potassium and other elements contained in the brines on the salt-flats.”

Another project at an advanced stage of analysis and evaluation is being developed by Exar S.A. to produce lithium carbonate from brines from the Cauchari-Olaroz salt pan in the Department of Susques. The project will be implemented in two stages: the first, to produce 20,000 tons a year of lithium carbonate, will require investment of close to US$220.75 million. The second stage will lift production to 40,000 tons a year, from 2018, while doubling the investment seen in the first stage.

Both projects are located no more than 280 kilometers from San Salvador de Jujuy at an altitude of around 3,700 meters above sea level.

“There are other projects which are still being explored in the salt pans and brines in the Departments of Susques and Tumbaya. We can see that Jujuy will develop significantly based on these mine projects,” Navarro explains.

THE ATTRACTION OF SALTA
Ten companies are exploring for lithium in the Province of Salta. ADY Resources is carrying out advanced exploration and has begun small-scale production at the Salar del Rincon, while FMC-Minera del Altiplano produces lithium chloride at the Department of General Güemes, using raw material extracted from the Catamarca half of the Hombre Muerto salt pan.

According to mining data, 510 concessions have been granted to mine lithium in Salta in 13 salt pans which cover a surface area of 3,522 square kilometers. “Right now I can say that 100% of the salt pans are covered with mine concessions,” says Ricardo Salas, Salta’s mining secretary.

FMC Minera del Altiplano y Lithium 1 SRL: FMC Minera del Altiplano is exploiting lithium salts on the Hombre Muerte salt pan. Canada’s Lithium One Inc. announced the acquisition of mine concessions for large areas in the north and east of the salt pan and plans to make rapid progress on the other stages of the project in order to take a decision on its economic viability as soon as possible.

Ady Resources Limited: The company will invest more than US$300 million in the Salar del Rincon to build three plants to process lithium, borate and sodium sulfate ores. The project will create 250 permanent jobs. The company has now completed the first stage of construction of a plant to produce 1,200 tons a year of lithium carbonate in the deposit itself, which is now in production. It is also investing at Salar del Rincon to produce sodium sulfate, one of the raw materials used in the production of lithium carbonate.

Lithea Sucursal Argentina y Ekeko S.A.: Lithea Sucursal Argentina is carrying out exploration on the Pozuelos salt pan, including assays on the chemical and physical character of the natural brines as well as drilling to extract brine samples at depth and is studying the influence of evaporation. Lithea owns the project while Ekeko SA is managing the exploration stage. Lithea is the only company which owns the whole of a salt pan in the Argentinean highlands which is not inhabited or located near indigenous communities.

South American Salars S.A.: Orocobre-South American Salars is exploring the Salinas Grandes salt pan and is continuing exploration at depth to define the characteristics of the brine at these levels. It owns concessions on the Pocitos salt pan where it plans to begin exploration to define its economic potential for lithium and potassium minerals. This salt pan has been mined in the past for sodium sulfates.

Compañía Minera Solitario Argentina S.A.: Solitario Argentina S.A. is exploring the Llullaillaco salt pan and has carried out surface and underground studies in order to define the potential for lithium, potassium and borates.

BHP Billiton World Exploration Inc., Latin American Minerals Argentina S.A. –Exar- y Lacus Minerals S.A. The Arizaro salt pan is the largest in the Province of Salta and has attracted interest from numerous mining companies which are carrying out surface and underground exploration to define its mineral potential. BHP Billiton, Latin American Minerals and Lacus Minerals are among the companies to hold concessions there.

Potasio y Litio de Argentina S.A. (Rodinia Minerals) and Bolera Minera S.A. Through its subsidiary Potasio y Litio de Argentina S.A., Rodinia Minerals is exploring its concessions on the Diablillos, Ratones and Centenario salt pans. The results obtained at Diablillos have allowed the company to define a zone measuring 2.5 kilometers by 4 kilometers with high grades of lithium and potassium close to the surface. Based on these values, the company is continuing with a program of diamond drilling at depth.

Meanwhile, Bolera Minera S.A. is carrying concentration tests and geophysical work in another part of the salt pan and expanded its geophysical work on the Centenario and Pastos Grandes salt pans. ADY Resources and other local firms also own concessions on the Pastos Grandes salt pan.
Between 2010 and 2012, companies invested US$107 million in exploring for lithium in Salta. And while Jujuy has JEMSE, the Province of Salta has REMSA which owns a number of mine concessions and also forms alliances with private sector firms. “It has no exploration areas and we are working to strengthen its portfolio. But we want to do so in the same conditions as the private companies,” says Ricardo Salas. REMSA owns lithium deposits on the Salinas Grandes, Hombre Muerto and Arizaro salt pans.

Catamarca
The Province of Catamarca is home to one company which produces lithium carbonate and two exploration projects. One of these belongs to Lithium 1. Located in Sal de Vida, it is currently at the final feasibility stage, “and there is another company which is in reserve and we are not going to reveal it yet,” says Rodolfo Micone, the province’s mining secretary. “We have high hopes for lithium. They are not many countries which have the reserves we have so we have to study the market very well,” he adds.

Minera del Altiplano S.A. (MdA) has been producing lithium since 1997 from its deposit on the Hombre Muerto salt pan. The initial inversion was around US$150 million. “We are operating the plant with 256 permanent employees and around 30 service contractors. We hope to have a permanent workforce of around 307 by the beginning of next year,” comments board chairman Daniel Chavez Diaz. MdA works with more than two thousand local suppliers which receive annually around US$36 million, a figure which fluctuates with annual production. Almost all output is exported to the United States, the United Kingdom, Germany, China and Japan.

MdA plans to increase mining capacity by 30% with a corresponding increase in lithium carbonate production, and to build a potassium chloride plant with capacity to produce 54,000 tons a year. This will require an investment of US$55 million. Construction could be completed during 2013.

ARGENTINEAN ENTERPRISE
South American Salars (SAS) is an Argentinean company focused on exploring parts of the country with potential for lithium or potassium. “The first project we developed was in the Olaroz salt-flat; the areas were purchased in 2004 and in 2006, Orocobre Limited was convinced to put up the funds necessary to finance exploration and today this Australian company has become a new supplier of lithium to the world market,” says the geologist Miguel Peral, director and manager of SAS.

Following its success and using its acquired knowhow, SAS has decided to explore other parts of Argentina. It has acquired more than 300,000 hectares of mine pediments in seventeen salt pans located in the provinces of Salta, Catamarca and Jujuy, of which the two most advanced are Cagrejillo in Salta and Cauchari in Jujuy.

The company is currently planning to take Congrejillo to the prefeasibility study for which it is currently digging large diameter wells. This type of work will allow the company to visualize the extractability of the brines, its seasonal variability and its geochemical behavior over time. “Cangrejillo has inferred resources of 56.5 million cubic meters of brine, grading 796mg/l of lithium and 9,550mg/l of potassium, the equivalent of 239,200 tons of lithium carbonate (44,960 tons of lithium metal) and 1.03 million tons of potash (KCl – equivalent to 539,850 tons of potassium) at an average depth of 13.3 meters. The bucket was sunk to a depth of 400 meters so the remaining meters will have to be studied in the future,” the executive explains. Based on this data, the company predicts initial annual production of 10,000 tons of potassium chloride and between 2,000 and 5,000 tons of lithium carbonate a year for more than twenty years.
The provinces of northeast Argentina are wagering heavily on lithium.

Chile defends its leadership
Argentina is not only the country in the race to develop its lithium potential. Chile, the world’s leading producer of the mineral, is currently promoting its Special Operating Lithium Contracts (or CEOL, from its initials in Spanish).

Despite the abundance of lithium in the salt pans of northern Chile, currently just two companies produce this mineral: SQM and SCL (Chemetall). This is due to the fact that lithium was declared a strategic resource – due to its use in nuclear reactors – meaning it could not be granted through concession. However, this situation will change with the launch of the CEOLs.

Chile’s Deputy Mining Minister Pablo Wagner explains: “we have to launch a process that is open to all, transparent and which allows us also, from the point of view of the state, hopefully in partnership with Codelco, to explore for and produce lithium, but we can also do it with third parties, if that’s more competitive, because if we don’t do anything, other countries are going to seize this opportunity,” he warns.

The CEOLs preserve the dominion of the Chilean state over the land but grant a concession to explore for and produce up to 100,000 tons of lithium over twenty years. The Chilean government expects to earn US$350 million through the mechanism, via taxes on corporate profits and a 7% royalty on production.

According to the government’s timetable, both administrative and economic offers must be presented by September 12th with the winning bids being announced on September 24th.

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