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Fiebre por el nuevo “oro blanco”

Los salares ubicados en Salta, Jujuy y Catamarca viven una intensa actividad exploratoria, con numerosos emprendimientos en diverso grado de avance, y con relevantes cifras en términos de inversión.

Las provincias de Salta, Jujuy y Catamarca, ubicadas al noroeste de Argentina, conforman el triángulo del litio de este país. Más de una decena de empresas buscan este mineral y ya hay dos que están en producción.

Al respecto, uno de los hitos a la fecha es el anuncio de construcción de la mina de litio Olaroz, el cual fue recibido por la misma Presidenta Cristina Fernández de Kirchner. No solamente se aplaudió la millonaria inversión comprometida por parte de la empresa Sales de Jujuy, de US$276 millones, sino también la participación de la provincia como socia, a través de la estatal Jujuy Energía y Minería Sociedad del Estado (JEMSE), con un 8,5% de la propiedad.

La faena tiene previsto iniciar sus operaciones en 2014 y alcanzar a partir de 2016 una producción de 16.400 ton/año de carbonato de litio (con una concentración del 99,5%) y de 10.000 ton/año de cloruro de potasio, esto durante los 40 años que es el cálculo de su vida útil.

Para la etapa de construcción se considera el empleo directo de 120 personas, 80 pertenecientes a la localidad de Susques y 40 al resto del país, y de otras 400 como contratistas. “En la etapa de producción se prevé el empleo directo de 180 personas, unas 100 provenientes de Susques, 50 de Jujuy y 30 del resto del país; y de un centenar en calidad de contratistas”, precisa Carlos María Navarro, secretario de Minería e Hidrocarburos de Jujuy.

El desarrollo productivo del litio en la Puna jujeña es destacado por las autoridades mineras locales. Según Navarro, “la provincia cuenta con varios proyectos, en distintas etapas de desarrollo para la explotación de litio, potasio y otros elementos, provenientes de la salmuera de los salares”.

Otro proyecto que se encuentra en avanzado estado de análisis y evaluación es el que lleva adelante la empresa Exar S.A., cuyo objetivo es producir carbonato de litio a partir de las salmueras provenientes del Salar de Cauchari-Olaroz, en el Departamento de Susques. La implementación del proyecto está prevista en dos etapas: la primera, consiste en la producción de 20.000 ton/año de carbonato de litio y una inversión cercana a los US$220.750. La segunda considera una producción de 40.000 ton/año, a partir de 2018, con una inversión que ronda el doble del primer desembolso.

Ambas iniciativas se encuentran a distancias no mayores a 280 km desde San Salvador de Jujuy, y a una altura aproximada de 3.700 msnm.

“Hay otros proyectos en la etapa de exploración, en los salares y salinas de los departamentos de Susques y Tumbaya. Podemos decir que Jujuy posee importantes perspectivas de desarrollo en base a los emprendimientos mineros”, precisa Navarro.

EL ATRACTIVO DE SALTA
La provincia de Salta cuenta con una decena de empresas realizando campañas exploratorias por litio. ADY Resources ejecuta trabajos de avanzada e inició la producción de carbonato de litio a escala reducida en el Salar del Rincón, mientras que FMC-Minera del Altiplano produce cloruro de litio en el Departamento de General Güemes, con materia prima extraída en el lado catamarqueño del Salar del Hombre Muerto.

De acuerdo al registro minero, en Salta suman 510 las concesiones mineras por litio en 13 salares que hacen una superficie de 3.522 km2. “En estos momentos puedo decir que el 100% de la superficie de los salares está cubierta con concesiones mineras”, precisa Ricardo Salas, secretario de Minería de Salta.

FMC Minera del Altiplano y Lithium 1 SRL: En el Salar del Hombre Muerto la empresa FMC-Minera del Altiplano explota sales de litio. La empresa canadiense Lithium One Inc anunció la compra de concesiones mineras en una extensa superficie del mismo, en el sector norte y oriental, y tiene la intención de avanzar fuertemente en las otras etapas del proyecto y tomar una decisión a la brevedad sobre su viabilidad económica.

Ady Resources Limited: En el Salar del Rincón, la compañía invertirá más de US$300 millones en el montaje de tres plantas de beneficio de minerales de litio, boro y sulfato de sodio. Con esta inversión se generarán 250 puestos de trabajo permanente. Ya completó la primera etapa de construcción de una planta de producción de 1.200 ton/año de carbonato de litio en el propio yacimiento, la que se encuentra en operación. En el Salar de Río Grande, construye piletas de producción de sulfato de sodio tendientes a obtener uno de los insumos para la producción de carbonato de litio en el Salar del Rincón.

Lithea Sucursal Argentina y Ekeko S.A.: Lithea Sucursal Argentina hace exploración en el Salar de Pozuelos, donde se realizaron ensayos de caracterización física y química de la salmuera natural del salar. Ejecutan perforaciones para muestreo de salmueras en profundidad y estudian la influencia del porcentaje de evaporación. Lithea es la titular del proyecto, mientras que Ekeko SA es la gerenciadora en la etapa de exploración. Lithea es la única empresa que posee la totalidad de un salar en la Puna Argentina, y que no posee superficiarios ni comunidades originarias cercanas.

South American Salars S.A.: En el Salar de Salinas Grandes explora la empresa Orocobre-South American Salars, y continúa con trabajos de exploración profunda a efectos de definir las características de las salmueras en profundidad. En el Salar de Pocitos posee concesiones donde se estima iniciar trabajos exploratorios tendientes a definir su potencial económico por minerales de litio y potasio. Este salar tiene antecedentes por minerales de sulfato de sodio.

Compañía Minera Solitario Argentina S.A. El Salar de Llullaillaco tiene trabajos exploratorios realizados por la empresa Solitario Argentina S.A., que ha estado llevando a cabo estudios prospectivos superficiales y profundos, tendientes a definir el potencial minero existente en minerales de litio, potasio y boro.

BHP Billiton World Exploration Inc., Latin American Minerals Argentina S.A. –Exar- y Lacus Minerales S.A. El Salar de Arizaro es el de mayor superficie existente en el territorio de la provincia de Salta y es motivo de interés para las distintas empresas mineras que ejecutan trabajos de prospección superficial y profunda a efectos de definir su potencial minero. Destaca la existencia de concesiones mineras de las empresas BHP Billiton, Latin American y Lacus Minerals.

Potasio y Litio de Argentina S.A. (Rodinia Minerals) y Bolera Minera S.A. La empresa Rodinia Minerals, a través de su subsidiaria Potasio y Litio de Argentina S.A., ejecuta trabajos exploratorios en sus concesiones en los Salares de Diablillos, Ratones y Centenario. Los resultados obtenidos en Diablillos han permitido definir una zona de 2,5 km por 4 km con altas leyes de litio y potasio cercanas a la superficie. En función de estos valores continúan con un programa de perforación con diamantina a profundidad. Asimismo, la empresa Bolera Minera S.A. hace ensayos de concentración y trabajos geofísicos en otro sector del salar y amplió trabajos geofísicos en los Salares Centenario y Pastos Grandes. En este último, la empresa Ady Resources tiene concesiones junto a otros concesionarios locales.

Las inversiones realizadas en Salta por las empresas buscadoras de litio, entre los años 2010-2012, llegan a los US$107 millones. Y así como Jujuy tiene a JEMSE, la provincia de Salta tiene a la empresa Recursos Energéticos y Mineros Salta S.A. (REMSA) que posee algunas concesiones mineras y hace acuerdos con el sector privado. “No tiene áreas de investigación y en eso trabajamos para fortalecer su portafolio. Pero queremos que lo haga en iguales condiciones que lo hacen las privadas”, sostiene Ricardo Salas. REMSA tiene yacimientos de litio en la zona de Salinas Grandes, Hombre Muerto y en Arizaro.

Catamarca
En la provincia de Catamarca hay una empresa productora de carbonato de litio y dos proyectos en exploración. Uno de estos últimos es el de Lithium 1 en Sal de Vida, que está en etapa de factibilidad final, “y hay otra compañía que está en reserva y no la vamos a dar a luz todavía”, señala Rodolfo Micone, secretario de Minería de la provincia. “Tenemos expectativas con el litio, no son muchos los países que tienen reservas como nosotros, por eso hay que evaluar muy bien el mercado”, añade.

En cuanto al actor en operaciones se trata de Minera del Altiplano S.A. (MdA), que produce litio desde el año 1997 en su yacimiento del Salar del Hombre Muerto. La inversión inicial fue de alrededor de US$150 millones. “Estamos operando con 256 empleados en planta permanente y alrededor de 30 contratistas de servicios. Esperamos alcanzar hacia comienzos del próximo año unos 307 empleados en planta permanente”, comenta Daniel Chávez Díaz, presidente del directorio. MdA posee más de dos mil proveedores locales que anualmente reciben alrededor de US$36 millones, valor que fluctúa según la producción anual. La producción se exporta casi totalmente a Estados Unidos, Inglaterra, Alemania, China y Japón.

MdA planea un aumento del 30% de capacidad de extracción con el correspondiente incremento de producción de carbonato de litio, y una planta de cloruro de potasio con una capacidad de 54.000 ton. Esto demandará una inversión de US$55 millones y podría concluirse en 2013.

EMPRENDIMIENTO ARGENTINO
South American Salars (SAS) es una empresa argentina que se dedica a explorar áreas con potencial de litio y potasio en dicho país. “Como antecedente inmediato nuestro primer trabajo lo desarrollamos en el Salar de Olaroz; en 2004 se adquirieron las áreas y en 2006 se consiguió que Orocobre Limited aportara los fondos necesarios para su exploración y hoy esta empresa de capitales australianos se incorpora como nueva compañía productora de litio en el mercado mundial”, detalla el geólogo Miguel Peral, director y gerente de SAS.

Con el éxito y el know how adquirido, SAS se ha abocado a estudiar otras áreas de Argentina, es así que tiene más de 300.000 has de pedimentos mineros en 17 salares ubicados en las provincias de Salta, Catamarca y Jujuy, de los cuales los dos más avanzados son los proyectos Cangrejillo en Salta y Caucharí en Jujuy.

Actualmente la empresa planea avanzar a la etapa de prefactibilidad de Cangrejillo, para lo cual está haciendo pozos o sondeos de gran diámetro. Este tipo de trabajo permitirá visualizar la extractabilidad de las salmueras, su variación estacional y su comportamiento geoquímico en el tiempo. “Cangrejillo tiene recursos inferidos de 56,5 millones de m3 de salmuera a 795 mg/l de litio y 9.550 mg/l de potasio, lo que equivale a 239.200 ton de carbonato de litio (44.960 ton de metal de litio) y 1,03 millones de ton de potasa (KCl-equivalente a 539,850 ton de potasio) para una profundidad media de 13,3 m. La cubeta alcanza los 400 metros de profundidad, por lo que resta a futuro estudiar el potencial de estos metros faltantes”, detalla el ejecutivo. Basándose en estos datos se prevé una producción inicial de 10.000 ton de cloruro de potasio y entre 2.000 y 5.000 ton de carbonato de litio anuales por más de 20 años.

Las provincias del noroeste argentino están apostando fuerte por el litio.

Chile sale a defender su liderazgo
Argentina no está sola en esta carrera por aprovechar el atractivo que ofrece el litio. Chile, país que actualmente lidera la producción mundial de este producto, está promoviendo internacionalmente un proceso de Contratos Especiales de Operación de Litio (CEOL).

Pese a la abundancia de este recursoso en los salares del norte del país, hoy en día sólo dos empresas producen este mineral: SQM y SCL (Chemetall), esto debido a que en 1979 el litio fue declarado “no concesible”, por considerarse estratégico debido a su utilización en centrales nucleares de fusión. Sin embargo, este escenario se verá modificado con la puesta en marcha de los CEOL.

El subsecretario de Minería chileno, Pablo Wagner, explica: “tenemos que abrir un proceso que sea abierto a todos, transparente y que nos permita también, desde el punto de vista estatal, ojalá con Codelco, poder explorar y explotar litio, pero que también lo podamos hacer con otros actores, con mayor competencia, porque si nosotros no hacemos nada, otros países van a tomar esa oportunidad”, advierte.

A través de los CEOL se preserva para el Estado el dominio de los terrenos, concesionándose su exploración y posterior explotación de hasta 100.000 ton en 20 años. A través de este mecanismo, el Ejecutivo chileno considera lograr un beneficio total de US$350 millones para el Estado, a través del impuesto de primera categoría de las empresas y un royalty de 7%.

Según el calendario establecido, el 12 de septiembre tienen que estar presentadas las ofertas tanto administrativas como económicas, ya que el día 24 de septiembre se deberían asignar.

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