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Los principales proyectos de litio en Argentina

Lithium Americas, junto con SQM y Jemse, Galaxy Resources, Enirgi Group y Erame son parte de las empresas que materializarían iniciativas vinculadas al litio en los próximo años en Argentina.

El pasado jueves 29 el presidente Mauricio Macri se reunió en la Casa Rosada con representantes de empresas mineras interesadas en desarrollar proyectos de inversión en litio en la provincia de Jujuy. A la cita asistieron directivos de Lithium Americas Corporation, SQM y Orocobre Limited.

De las reuniones participaron también el gobernador de Jujuy, Gerardo Morales, el ministro de Producción, Francisco Cabrera, y el secretario de Minería, Daniel Meilán, entre otras autoridades.

Morales destacó que los programas de inversión actualmente en carpeta propiciarían el arribo a Jujuy de “casi US$1.000 millones, de los cuales 800 millones se destinarán al emprendimiento Salar de Cauchari, que opera la compañía Exar, con participación de capitales jujeños. Otros 160 millones se volcarán al emprendimiento Salar de Olaroz.

Y es que Argentina espera ser protagonista del ciclo ascendente del mercado del litio. Según un informe publicado  por el Ministerio de Energía y Minería de la Nación, la participación argentina del mercado de derivados de litio creció del 11 al 16% entre 2012 y 2016 y en el último año aumentó la extracción de litio un 58%, mientras Chile lo hizo en un 14%.

Proyectos actuales y potenciales

A comienzos de 2017 la capacidad total instalada en Argentina era de 35.500 toneladas de carbonato de litio equivalente al año, constituidas por las 17.000 toneladas provenientes del Salar del Hombre Muerto (FMC Lithium) y la producción creciente de Olaroz (Orocobre) con 11.845 tonaladas.

En 2016, Olaroz representó el 6% de la producción mundial y marcó un hito al tratarse del primer proyecto greenfield en salmueras tras 19 años en Argentina. Además, la compañía tendría planes para duplicar su capacidad y alcanzar una producción anual de 35.000–42.500 toneladas.

Adicionalmente, según publicó el Ministerio de Energía y Minería de Argentina, existen varios proyectos con diferente grado de avance que podrían estar operando en los próximos cinco años, entre los que se destacan:

  • Lithium Americas junto con SQM y JEMSE construyen en el Salar de Caucharí una planta de litio-potasio con una capacidad de 25.000 tpa que estaría produciendo en 2019. Una segunda etapa proyectada sumaría 25.000 tpa adicionales. Inicialmente, ambas compañías invertirán unos US$430 millones.
  • Galaxy Resources proyecta construir en el Salar del Hombre Muerto una planta que estaría produciendo 25.000 tpa en una primer fase hacia 2020.
  • Eramet finalizó los estudios en los salares de Centenario y Ratones para la construcción de una planta de 20.000 tpa.

Los salares Centenario y Ratones se ubican a 3.380 metros de altura, en la zona de la cordillera de Los Andes, en la provincia de Salta.

El proyecto entró en sus etapas iniciales de desarrollo en 2016. El proceso de extracción directa fue desarrollado y optimizado después de más de dos años de ensayos de laboratorio y monitoreo.

  • Enirgi Group (operadora de Salar del Rincón) posee una planta piloto de 1.200 tpa, busca financiamiento para construir una planta con capacidad de 20.000 tpa. A través de su subsidiaria ADY Resources Limited, la compañía construye una planta productora de carbonato de litio e hidróxido de litio en el Salar del Rincón. El proyecto se ubica en Salta y estaría listo a principios de 2019. Para esto se consideró una con una inversión de US$300 millones.

De materializarse, la capacidad total instalada en Argentina llegaría, a 2022, a las 145.000 toneladas anuales.

Producción de litio de Argentina

 

“Además de estos proyectos más avanzados, en Argentina existen además cinco proyectos en etapa de exploración avanzada, 12 en exploración inicial y otros 17 en etapa de prospección. Cada proyecto (con capacidad de 20.000 tpa) requiere en promedio unos US$ 350 millones de inversión y emplea en su construcción entre 400 y 600 personas. A su vez, para la operación, genera alrededor de 200 fuentes de trabajo permanentes, entre mano de obra directa e indirecta. La operación de un proyecto de litio tiene un horizonte aproximado de 40 años”, reportó el documento publicado por la secretaría de Estado.

Proyectos en etapas avanzadas

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