(El Diario de Cuyo) Con los cinco sentidos puestos en la mina y un sexto atento al desarrollo de las novedades políticas en su provincia (por las pesquisas judiciales sobre las tramas de política y negocios), un nutrido grupo de periodistas de Chubut estuvo en la mina Manantial Espejo, en la vecina provincia de Santa Cruz.

La mina polimetálica de Minera Triton, filial argentina de Pan American Silver (PAS), quiso mostrar cómo realiza su proceso su cierre, incluida la remediación ambiental y revegetación con especies autóctonas, lo cual le insumirá, en su etapa intensiva, dos años.

La explotación formal a cielo abierto comenzó en 2009 (la exploración y descubrimiento del yacimiento fue en 1989), y la vida útil estaba proyectada por nueve años aunque, siendo programado su cierre para el segundo semestre de 2018.

Por la quita de las retenciones por parte del Gobierno Nacional además de otros beneficios, se extenderá por cinco años más de manera subterránea. El mineral obtenido es principalmente plata y oro, a razón de 300 gramos de plata por tonelada de roca bruta y de hasta 5 gramos de oro.

Para separar el metal de la roca se muele hasta transformarla en un polvo sumamente fino de hasta 200 micrones, y luego con la utilización de solución cianurada, se “lava” para separar el oro y la plata y desechar en escombreras el material no utilizable.

A pesar de que el yacimiento está dando sus últimos recursos, la planta de procesamiento seguirá activa gracias al mineral de los depósitos vecinos Joaquín y COSE.

¿Hay vida después de la minería?

Manantial Espejo tuvo un estiramiento en su vida útil gracias a que el actual gobierno quitó las retenciones a las exportaciones, lo que dio equilibrio a su menguada rentabilidad.

Mostrar como es la faena y el cierre de la mina es importante para la minera canadiense, que está a la espera de la resolución del debate político que podría desbloquear el gran depósito de plata Navidad, en la Meseta de Chubut, tal como vienen reclamando sus municipios y habitantes

Mining Press formó parte de la delegación de periodistas en la que Carolina Negre, gerente de Medioambiente y Seguridad de Manantial Espejo, destacó la estrategia para mitigar también el impacto social negativo considerable en Gobernador Gregores y otra  localidades aledañas. Hoy la mina emplea a 700 personas y siete de cada diez son de la Patagonia.

Experiencia única en Argentina

Según Negre,  PAS abordó una reforestación total en el el sector de la mina, una tarea que es la primera vez que se realiza en Argentina. “No estamos en una zona tropical, por lo que se tiene que trabajar arduamente para lograr una reforestación total. Es un paisaje muy inhóspito, por lo que estamos probando distintas alternativas para la recuperación de la vegetación” puntualizó.

Entre las técnicas utlizadas se destaca la hidrosiembra, que consiste en un “shock” a las semillas para que puedan florecer de manera más veloz. “Acelera en cinco años lo que es el ciclo natural, lo que nos permite rápidamente obtener el resultado”.

“Empezamos estos trabajos en 2014, y la hidrosiembra la hicimos por primera vez en octubre de 2015. El objetivo es que esto sea autosustentable, y hoy toda la escombrera tiene, en promedio, un 60% de cobertura de revegetación”. La experiencia de Triton podría ser utilizada por otras minas de la región que vislumbran su cierre de faenas, como Cerro Vanguardia.

En estos trabajos de restructuración ambiental que están desarrollando se realiza un perfilamiento de las escombreras, que son los sitios en donde se tiran los desechos sólidos tras la explotación. Su altitud no debe superar a las del ambiente original.  “Tenemos perfilado el 100% de las escombreras y casi el 80% de la reforestación vegetal. De 600.000 metros cuadrados, tenemos 101.000 metros ya hidrosembrados, aunque el objetivo es hidrosembrar todo rápidamente para poder observar el comportamiento”, destacó Negre, al mismo tiempo que aseguró que estas labores son realizadas por personal de la compañía.

Monitoreo social

Además de las propuestas para restablecer la vegetación original del sector, Manantial Espejo está ocupada por el impacto social que provocará el cierre de mina. Puntualmente, se realiza un monitoreo de las sociedades cercanas y en la región. Gregores creció en los últimos años impulsada por la mina que priorizó la contratación de operarios y profesionales locales .

“Vamos a ver cómo hacemos con el tema del personal. Hay un compromiso de las mineras y cuando hay desafectación se ve en qué otro proyecto cercano puede haber una reubicación de los empleados. Esto se hace tanto desde las empresas, como también del gremio”, dijo Negre.

 Sintonías con Navidad

Manantial Espejo tiene similitudes y diferencias con el Proyecto Navidad, iniciativa minera que busca impulsar la firma PAS en Chubut. Es el depósito argentífero sin explotar más grande del mundo de plata sin explotar, su tamaño triplicaría a la mina santacruceña.

La diferencia más significativa entre Manantial Espejo y el Proyecto Navidad es el tratamiento del mineral. En la primera se trabaja con cianuro, mientras que en Chubut se realizará el proceso de flotación, en un proceso de tres fases: sólido, líquido y gaseoso, en el que proyecta la separación de minerales a través de la adhesión selectiva de partículas a burbujas de aire.